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No. 2416.208
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Publication: 1919. Luschan, Felix von. Die Altertümer von Benin; mit 889 Abbildungen nach Zeichnungen von B. Ankermann, G. Kilz, L. Sütterlin u.a., sowie nach Photographien usw., hrsg. mit Unterstützung des Reichs-Kolonialministeriums, der Rudolf Virchow- und der Arthur Baessler-Stiftung.

Original language: German

Caption translation:

Fig. 555a,b. Side and front view of a mask-shaped pendant, P. R. 124. -- Fig. 555c. Interior view of a similar pendant, Berlin III. C. 8756. Ca. 1/2 of actual size. Fig. 556/7. Mask-shaped pendants, Egerton Collection. Ca. 1/2 of actual size. The head ornament of both pieces consists of stylized catfishes, the neck ornament of the second figure consists of the heads of bearded Europeans. -- Fig. 558. Pendant made of bronze with inserted copper stripes at the nose bridge; the pupils are made of iron, 185 cm high; Tregaskis, 1902; 414, no. 25.



Caption:

Abb. 555a,b. Seiten- und Vorderansicht eines maskenförmigen Anhängers, P. R. 124. -- Abb. 555c. Innenansicht eines ähnlichen Anhängers, Berlin III. C. 8756. Etwa 1/2 d. w. Gr. Abb. 556/7. Maskenförmige Anhänger, Sammlung Egerton. Etwa 1/2 d. w. Gr. Der Kopfschmuck beider Stücke besteht aus stilisierten Welsen, der Halsschmuck des zweiten aus Köpfen bärtiger Europäer. -- Abb. 558. Anhänger, Bronze mit eingelegtem Kupferstreifen am Nasenrücken; die Augensterne aus Eisen, 185 cm hoch; Tregaskis, 1902; 414, Nr. 25.



Text translation:

[27. Chapter: Pendants in the shape of human masks.] “On page 170ff. plates are described in which bronze panther masks appear as belt decoration; originals of such masks have been preserved in large numbers and will be described in the following chapter; meanwhile let us discuss human masks here, the entire design of which resembles those with panther heads and which were presumably worn in the same manner.  The fact that not a single artwork has been preserved which shows such masks in actual use, while we know of around 50 old originals, is certainly astounding – but it is not the only puzzle that the ancient Benin people have left behind for us. The shape and size of these masks are subject to but minor variations; they all show a human face in straight anterior view; usually with iron inlays for the pupils and with the characteristic Benin scarification, often with a stripe from the brow area to the tip of the nose ornamented in the hallmark technique or inlaid in copper, with strikingly small ears and with a high headdress that, like many whole heads, appears to be braided with small cylindrical pearls and almost always with rosettes formed of five larger, spindle-shaped pearls as well; a band with several vertical rows of cylindrical pearls, to which [p. 374] individual, very much larger ones of the same form are applied horizontally, generally runs around the forehead. There are usually some strings of pearls around the neck, of which, however, sometimes only the top row is visible in anterior view, and often not even this; besides which, though, the entire lower face from the one ear over the chin to the other is surrounded in a highly unusual manner by a sort of ruff, which appears to be laid in numerous folds, or covered with a wreath of stylized catfish or is ornamented in some other way; even the necks of stylized European heads are covered in such a manner, and also in some cases catfish are arranged on the headdress, which is already tall, in a wreath-like fashion.  Ill. 555 is characteristic for the lateral view and 555 c for the view from inside; the former shows the arrangement of the neck pearls, the latter the form of the mould and the two almost regularly present simultaneously cast rings, which served to secure the piece when worn.  The upper of these rings is also visible on some masks in anterior view through the pierced headdress, as is the case in Ill. 556 and 557.  Generally, small simultaneously cast rings can also be found [p. 375] along the whole bottom edge, the number of which fluctuates between 7 and 35; they served to attach small chains with bells, most of which, however, have torn off and are only preserved in sparse remnants.” (pp. 375-376)

[27. Chapter: Pendants in the form of human masks.] “B. On other masks, the face appears framed with a wide edge, which is covered in interrupted braids, spiral disks, concentric half-circles or punched ornamentation - cf. Ill. 555 a,b, 556 und 563; perhaps a comparison can be drawn between these and our old lace collars.” (p. 376) [Ill. 555, 556, 563] 

[[27. Chapter: Pendants in the form of human masks.] “C. Occurring much more frequently are masks, whose collars appear decorated with wels catfish. Images 558 and 559 as well as Pl. 96 B to E illustrate much better than a description the manifold ways in which these fish have been altered through conventional stylization often almost to the point of being unrecognizable.  The wels catfish which are most removed from the natural form are certainly those on the Berlin mask III. C. 8756; these wouldn’t even be recognized as fish by someone who isn’t familiar with Benin art; also often leading to misinterpretations is the stylization of the fish body in such a manner that it appears as a ring enclosed within itself with only the head and its long whiskers upon it.  Thus it is that in a museum which is otherwise distinguished by a particularly exceptional catalogue it is said of such a mask that around its neck there are purportedly placed 7 >>frontal portions of the fish’s fins and below there are split rings<<, and the catfish are described in an equally exemplary museum as >>flat frog figures<<, and in another catalogue as >>animal heads<<.   Wels catfish stylized as such are now placed in alternating number around the neck of the mask; of what I have seen myself with my own eyes and what I have seen from reproductions of the known 22 exemplars, the numbers are represented equally from about 7 to 12; I have never seen fewer or more wels catfish on one mask; the description given of >>23 heads of cat-fishes>> on the collar of a mask (126b [sic] in the auction catalogue from 1909) seems to me to be a mistake entirely apart from the fact that otherwise it’s always the entire catfish and never only the heads which are illustrated.(p. 376) [plate 96; Abb. 558, 559]

[27. Chapter: Pendants in the shape of human masks.] “E. I was able to have two outstandingly beautiful pieces, which are illustrated here in Fig. 556/5, when they were still the property of Capt. Egerton. I am not informed of their current location; both have a wreath of catfish evenly distributed along the edge of the headdress. An older comment stating that catfish alternate with elephant tusks on the second of these masks is mistaken; what is considered to be such are the tails of the catfish curving to the side; you will immediately recognize that if you view the crown of these masks above from the central line; then it easily becomes clear that two catfish are depicted side by side, the back halves of each of which are curved outward; on the fourth catfish then there follows a boss on each side with a vertically positioned hole; an exactly identical one also extends on both sides below the ear; presumably all four serve to better secure these unusually large masks; one of them has a broad braid around the neck, the other a wreath of eight stylized heads of bearded Europeans with long hair.” (p. 377)



Text:

[27. Kapitel: Anhänger in Form von menschlichen Masken.] „Seite 107ff. sind Platten beschrieben, auf denen Panthermasken aus Bronze als Gürtelschmuck erscheinen; Originale solcher Masken haben sich in großer Zahl erhalten und werden im nächsten Kapitel beschrieben werden; inzwischen seien hier menschliche Masken behandelt, die denen mit Pantherköpfen in der ganzen Aufmachung gleichen und vermutlich auch in gleicher Art getragen wurden. Daß uns kein einziges Bildwerk erhalten geblieben, das solche Masken im wirklichen Gebrauch zeigt, während wir rund 50 alte Originale kennen, ist sicher verwunderlich — aber es ist nicht das einzige Rätsel, das uns die alten Benin-Leute hinterlassen haben. Form und Größe dieser Masken unterliegen nur geringen Schwan­kungen ; sie zeigen alle ein menschliches Gesicht in reiner Vorderansicht; meist mit Eiseneinlagen für die Augensterne und mit den typischen Benin-Narben, oft mit einem in Punztechnik verzierten oder in Kupfer eingelegten Streifen von der Brauengegend bis zur Nasenspitze, mit auffallend kleinen Ohren und mit einem hohen Kopfputz, der wie bei vielen ganzen Köpfen mit kleinen zylindrischen Perlen geflochten und fast stets auch mit aus fünf größeren, spindelförmigen Perlen gebildeten Rosetten verziert erscheint; um die Stirn verläuft in der Regel ein Band mit mehreren Längsreihen von zylindrischen Perlen, denen [p. 374] einzelne sehr viel größere von derselben Form wagerecht aufgelegt sind. Um den Hals finden sich meist einige Perlschnüre, von denen aber in der Vorderansicht manchmal nur die oberste Reihe, oft auch diese nicht sichtbar ist; außerdem aber ist das ganze Untergesicht von dem einen Ohre über das Kinn zum andern in höchst eigenarti­ger Weise von einer Art Krause umge­ben, die in zahl­reiche Falten ge­legt erscheint, oder mit einem Kranze stilisierter Welse bedeckt oder sonst irgendwie ge­schmückt ist; selbst stilisierte Köpfe von Europäern werden in solcher Weise um den Hals gelegt, ebenso wie solche und auch Welse in einzelnen Fällen kranzartig auch noch   der   ohnehin schon hohen Kopfbedeckung aufgesetzt sind. Für die Seitenansicht ist die Abb. 555 a typisch und für die Ansicht von innen 555 c; jene zeigt die Anordnung der Halsperlen, diese die Form des Gußkernes und die fast regelmäßig vorhandenen zwei mitgegossenen Ringe, die zur Befestigung des Stückes beim Tragen gedient haben. Der obere dieser Ringe ist bei einzelnen Masken auch in der Vorderansicht durch den durchbrochenen Kopfputz hindurch sichtbar, so auf den iVbb. 556 und 557.  In der Regel finden [p. 375] sich auch längs des ganzen unteren Randes kleine Ringe mitangegossen, deren Zahl zwischen 7 und 35 schwankt; sie haben zum Einhängen von Kettchen mit Schellen gedient, die aber meist abgerissen und nur in spärlichen Resten erhalten sind.“ (pp. 375-376)

[27. Kapitel: Anhänger in Form von menschlichen Masken.] „B. Auf andern Masken erscheint das Gesicht mit einer breiten Kante eingerahmt, die mit durchbrochenen Flechtbändern, mit Spiralscheiben, konzentrischen Halbkreisen oder mit eingepunztem Zierat bedeckt ist – vgl. die Abb. 555 a,b, 556 und 563; vielleicht sind sie mit unseren alten Spitzenkragen in Zusammenhang zu bringen.“ (p. 376) [Abb. 555, 556, 563]

[27. Kapitel: Anhänger in Form von menschlichen Masken.] „C. Sehr viel häufiger sind Masken, auf denen Kragen mit aufgelegten Welsen geschmückt erscheinen. Aus den Abb. 558 und 559 sowie Taf. 96 B bis E ist besser wie aus langen Beschreibungen zu ersehen, in wie mannigfacher Art diese Fische durch konventionelle Stilisierung oft bis fast zur Unkenntlichkeit verändert sind. Am weitesten entfernt von der natürlichen Form sind wohl die Welse auf der Berliner Maske III. C. 8756; diese würde jemand, der mit der Benin-Kunst nicht vertraut ist, kaum als Fische erkennen; auch sonst hat die Stilisierung des Fischkörpers in der Art eines in sich geschlossenen Ringes dem nur der Kopf mit den langen Bartfäden aufgesetzt erscheint, mehrfach zu Mißverständnissen geführt. So wird in einem sonst gerade durch besonders gute Kataloge ausgezeichneten Museum von einer solchen Maske gesagt, um ihren Hals seien 7 »Vorderkörper des Fisches Schlammhüpfer gelegt und darunter durchbrochene Ringe«, und aus einer andern Beschreibung aus einem gleichfalls vorbildlich geleiteten Museum sind die Welse als »flache Froschfiguren«, in einem andern Kataloge als »Tierköpfe« bezeichnet. Derart stilisierte Welse sind nun in wechselnder Zahl um den Hals der Maske gelegt; bei den mir aus eigener Anschauung und aus Abbildungen bekannten 22 Exemplaren sind die Zahlen von 7 bis 12 ungefähr gleichmäßig vertreten; weniger oder mehr Welse habe ich niemals an einer Maske gezählt; die Angabe von »23 heads of cat-fishes« auf dem Kragen einer Maske (126 b in dem Kataloge der Auktion Ansorge von 1909) scheint mir auf einem Irrtum zu beruhen, ganz abgesehen davon, daß sonst immer ganze Welse, niemals nur die bloßen Köpfe dargestellt sind.“ (p. 376) [plate 96; Abb. 558, 559]

[27. Kapitel: Anhänger in Form von menschlichen Masken.] „E. Zwei hervorragend schöne Stücke, die hier Fig. 556/5 abgebildet sind, durfte ich photographieren lassen, als sie noch Eigentum von Capt. Egerton waren.   Über ihren gegenwärtigen Verbleib bin ich nicht unterrichtet; beide haben gleichmäßig am Rande der Kopfbedeckung einen Kranz von Welsen.    Eine ältere Angabe, daß auf der zweiten dieser Masken Welse mit Elefantenrüsseln abwechseln, ist irrig; was da für solche gehalten wurde, sind die nach der Seite umgebogenen Schwänze der Welse; man wird das sofort erkennen, wenn man bei diesen Masken den Kranz oben von der Mittellinie an betrachtet; dann wird leicht klar, daß da zwei Welse nebeneinander dargestellt sind, deren hintere Hälften je nach außen umgebogen sind; auf den vierten Wels folgt dann jederseits eine Bosse mit einem vertikal gestellten  Loch; eine genau gleiche ragt auch beiderseits unterhalb des Ohres vor; vermutlich alle vier zur besseren Be­festigung dieser ungewöhnlich großen Masken dienend; um den Hals hat die eine von ihnen ein breites Flechtband, die andere einen Kranz von acht stilisierten Köpfen bärtiger Europäer mit langen Haaren.“ (p. 377) 

[27. Kapitel: Anhänger in Form von menschlichen Masken.] „H. Des inneren Zusammenhangs wegen sind hier auch noch einige andere Masken zu erwähnen, die sonst eigentlich erst im Kap. 52 mit den übrigen Schnitzwerken aus Elfenbein besprochen werden sollten; sie lehnen sich aber in ihrer Form und zweifellos auch ihrer Bestimmung nach durchaus an die aus Bronze gegossenen maskenförmigen Anhänger an, so daß es falsch wäre, sie von ihnen zu trennen. Mit ihren dünnen und gebrechlichen Rändern weisen sie untrüglich, auf ihren Ursprung aus der Metalltechnik; daß man sie kunstvoll aus Elfenbein geschnitzt, zeigt nur das Bestreben, etwas ganz besonders Kostbares und Eigenartiges zu schaffen; ich kenne nur fünf1) Stücke dieser Art, und von dem in Rushmore berichtet [p. 379] P. R. sogar ausdrücklich, daß es in einer eichenen Kiste im Schlafraum des Königs Duboar versteckt gefunden wurde. Die beiden Berliner Stücke sind gebräunt und sehr stark abgenutzt, die drei andern sind augenscheinlich auch alt, aber vermutlich nur ganz ausnahmsweise getragen und sonst meist weggeschlossen gewesen. Von einem dieser Stücke sagt C. H. Read, der doch sonst sicher nicht zu Superlativen neigt und dessen Urteil in Kunstfragen kaum von einem Zeitgenossen übertroffen wird, es sei das Schönste, was überhaupt aus Benin gekommen sei. Die Abbildungen, die ich hier von diesen Masken geben kann, sind unvollkommen und geben nur eine entfernte Vorstellung von der Schönheit der Originale. Die Augensterne und die schmalen, tätowierten Streifen auf der Stirn sind mit Metall eingelegt, das Stück von P. R. ist mit Schnüren von echten Korallen geschmückt. Sehr auffallend ist die Ähnlichkeit der beiden Fig. 568/9 abgebildeten Elfenbeinanhänger mit den zwei Bronze-Masken von Capt. Egerton (Abb. 556/7), zwischen denen eine Art Parallelismus besteht, der kaum zufällig sein dürfte: man könnte fast meinen, daß gerade diese zwei Bronze-Anhänger als Vorbild für die Elfenbein-Masken gedient haben; die Halskrausen, Art und Anordnung der durchbohrten Bossen und die schmalen Gesichter stimmen durchaus überein; nur in der Bekrönung der Haartracht gehen die beiden ge­schnitzten Masken noch über ihre gegossenen Vorbilder hinaus; die eine hat einen Kranz aus 12 Euro­päerköpfen, bei der andern wechseln 7 solche mit 6 Welsen ab. Die Augen und die Hüte der Europäer sind mit Kupfer überzogen. Daß diese kostbaren und gebrechlichen Masken als Gürtelschmuck gedient haben, wie wir das für die anscheinend verwandten Anhänger mit Tierköpfen mit Sicherheit wissen, ist von vornherein unwahrscheinlich; vielleicht hat man sie bei seltenen und festlichen Gelegenheiten um den Hals gehängt getragen, aber es gibt keine Platte und auch sonst kein Bildwerk, auf dem jemand mit einem solchen Schmucke dargestellt wäre. (pp. 379-380) [Abb. 556, 557, 568, 569]

  

F/N 1)  1. 2. Berlin, III. C. 26 372/3. — 3.4. Zwei Stücke aus der Sammlung von Sir Ralph Moor, vgl. die Abb. 568/9, das letztere Stück jetzt im Brit. Museum, vgl. C.H. Read in »Man« X. Taf. D. — 5. Rushmore, P. R. 25, vgl. die Abb. 567 ab.

Illustration technique: b/w studio photograph

Publication page: 375

Publication plate/figure: Abb. 555a,b,c, 556-558.

Related images: Abb. 555a,b (top left): this pendant mask was published in 1900 & 1919 see #s 2116.21 & 2416.208 (Abb 124-125). Abb 558 (bottom right) : same pendant in Webster (1901) & von Luschan (1919), see #s 920.1, 2416.208.

Keywords:
• Benin City (Country, region, place)
• Nigeria (Country, region, place)
• cast brass (Materials and techniques)
• lost mask (Materials and techniques)
• hip mask (Object name, type)
• pendant mask (Object name, type)
• Edo (Style, culture group)

Collections:
• Abb 555a,b: General Pitt Rivers' Museum, Farnham, Dorset, England. (Collection at time of publication)
• Abb 555c: Berlin Museum für Völkerkunde, inv. no. III C 8756. (Collection at time of publication)
• Abb 556-557: Egerton collection (presumably Admiral Sir George Egerton, second in command of the 1897 Benin Punitive Expedition). (Collection at time of publication)
• Abb 557: British Museum, reg. no. Af1983,20.1; donated by Mrs. Margaret Plass in 1983. (Current collection)
• Abb 558: James Tregaskis, London bookseller at least as of 1902 when, he acquired object presumably from W.D. Webster, Bicester, England auction house. (Collection at time of publication)
• Abb. 558: Metropolitan Museum of Art, NYC, accession. no. 1991.17.48; donated by Mr & Mrs Klaus Perls who presumably acquired it at the 4 July 1989 auction at Christies, London. (Current collection)

Comments:
Amy Torbert, (12/9/2010):

Hello,
I think that Fig. 557 in # 2416.208 is currently in the collection of the British Museum (No. Af1983,20.1). It was donated in memory of William Fagg, by the collector Mrs. Margaret Plass in 1983.
As an aside, thank you so much for this absolutely amazing scholarly resource. Without exaggeration, it changes not only the type of research that one can do in African art, but raises its quality immeasurably. Thank you!
Best,
Amy Torbert
University of Delaware, Ph.D. candidate, art history



Jim Ross, (12/14/2010):

Fig. 557: the website of the British Museum (www.britishmuseum.org) advises that this cast brass hip mask hip mask was taken in Benin City in 1897. It's dated 16th-17th century. It was acquired by the museum in 1983 (Registration No. Af1983,20.1) as a gift of Mrs. Margaret Plass. The mask is described on the site as follows: "Hip mask made of brass representing the face of an Oba (king). Triple scarification marks on either side of forehead, headdress topped with mudfish design. Broad collar with suspended band featuring eight interlinked human heads."

Dimensions
Length: 21.5 centimetres
Width: 14 centimetres
 



Donor's note: Hip mask was originally "Taken in 1897". Given in memory of the life and work of W.B.Fagg.



Jim Ross, (10/20/2011):

Fig. 558: this Edo pendant mask appears in lot 84 on p42 in Christie's Tribal Art  catalogue for its July 4-5 1989 auctions in London & South Kensington. Its entry is as follows:
   "A FINE BENIN BRONZE HIP MASK, the face with hatched copper inlay down the forehead and nose, the eyes with iron-inlay pupils, the beaded headgear surmounted by a circular openwork trellis upon a cylindrical base, the whole embellished with seven clusters each of five beads, the beard fringe cast as twelve mudfish, two loops for suspension at the rear, mid 18th century 19 cm. high.
   Provenance: Tregaskis, a bookseller, 1902.
                           W.D. Webster, no. 11388
   Literature: von Luschan, 1919, p375, fig 538 (sic)
   Webster included this mask in his catalogue no. 29, no. 6 for 7.10s English pounds. The mask would appear to date from the era of Erosonyin (circa 1720) when the arts of the previous centuries were revived and imitated following a period of decline in the prestige of Benin City. This revival of 16th century styles appears to have flourished during the 18th century, certainly until circa 1775."

The reference to "Tregaskis" is presumably to James Tregaskis, a London bookseller. The reference to von Luschan fig. 538 should be to fig. 558. The price realized for lot 84 was 9,350 English pounds.



Jim Ross, (12/31/2012):

 Fig 557: this mask appears in African Art in American Collections by Warren Robbins (1966) 143, fig 172 with the following caption: "Pendant: Mask of the Oba (King) of Benin with Tiara of Mudfish, Beard of Europeans' Heads. Bronze. 7-1/2 in. Benin Kingdom, Nigeria. Ca. 16th C. Coll. Mrs. Webster Plass, Philadelphia.



Appears also in Colgate University's exhibition catalog African Art and the School of Paris 1966, 9, pl. 1 with the following caption: "Benin, Pendant Mask, bronze, h. 7-1/2". Lent by Mrs. Webster Plass."



Appears in The Toledo Museum of Art exhibition catalog The African Image by Margaret Plass, 1959, 18, fig 91 with the following information: "Bronze mask. A classic pectoral type portraying an Oba (or King) with a crown of mudfish and a beard of Portuguese heads. H. 7-1/2". WP [RAAI: Mrs. Webster Plass, Philadelphia]. " This caption is supplemented with the following: "A number of beautiful bronzes, found at the time of the British Expedition in the palace at Benin, were not made there. Their place of origin is not yet pinpointed, but probaby was in the lower Niger Valley. They have much in common with Ife work, such as the thiness of their skillful casting, and their imaginative quality.The free composition of this style is in strong contrast with average Benin work."



Jim Ross, (12/19/2013):

 Fig 556: Appears in the Stockholm periodical Ymer. Tidskrift utgiven av Svenska Sällskapet för Antropologi och Geografi 1921, Häft 1, in an article entitled "De antika konstskatterna i Benin" by Franz Heger, Tavl. 7, fig 10 with the following caption on p46: "Mask av brons met stiliserade fiskstjärtar på huvudbonaden. Originalet i Egerton samliung. Omkring halv naturlig storlek. (Efter v. Luschan. Fig 556 på p375)."



Jim Ross, (12/27/2013):

Fig. 557: appears on inside front cover of the 1968 Museum of Fine Arts (Houston, Texas) exhibition catalog entitled Benin with the following caption: "Pendant Mask, 19th century. Bronze, 7-1/2"h. Loan, Mrs. Webster Plass, Philadelphia, Pennsylvania."




Jim Ross, (2/5/2015):

 Fig. 557: What I assume is a reproduction of the British Museum mask appears in the July 1957 (Vol. 154, No. 772) London periodical The Studio in an article entitled "Lost Was. Metal Casting on the Guinea Coast" by C. A. Burland, pp18-21. It is on p19 with the following caption: "Cast brass mask from the Bron people of Ghana. Only two of these masks are known to be in existence. Reproduction of the original mask in the British Museum, this photograph is of the companion piece in a private collection in New York."